Materiales en contacto con alimentos: tipos y regulación

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Los materiales en contacto con alimentos (MCA) son todos aquellos objetos y materiales que tienen o pueden tener un contacto directo con un alimento durante los procesos de producción, procesamiento, almacenamiento, preparación y servicioEntre ellos se encuentran: recipientes destinados al transporte de alimentos, maquinaria utilizada en su procesamiento, envases alimentarios, utensilios de cocina, vajillas, etc. Con el objetivo de garantizar la seguridad de los materiales en contacto con alimentos, y de cara a facilitar la libre circulación de mercancías en la Unión Europea, existen una serie de controles y requisitos legales. ¡Sigue leyendo! Te explicamos todo lo que debes saber.

Regulación de los materiales en contacto con alimentos

Objetivo de su regulación

La necesidad de regulación de los materiales en contacto con alimentos responde a la implicación de estos en la salud pública. Del envase o elemento pueden desprenderse partículas que son absorbidas por la matriz del alimento e, ingeridas por el consumidor, pueden tener un efecto tóxico o nocivo para su salud. Por ello, la Unión Europea desplegó una serie de normativas destinadas a controlar y regular envases y otros elementos. Fue en 2004 cuando se publicó el primer Reglamento 1935/2004 sobre los materiales en contacto con alimentos. 

Reglamento 1935/2004

A grandes trazos, esta normativa se enfocó a la seguridad alimentaria, estableciendo una lista de familias de materiales aceptados para materiales en contacto con alimentos, y posibles medidas futuras para su control. De igual manera, se establecieron requerimientos de trazabilidad, estrechamente ligados a la seguridad del producto. Esto significa que todo elemento destinado a entrar en contacto con alimentos debe ser trazable. En otras palabras, debe contener la información que permita el seguimiento del producto a lo largo de la cadena de producción. 

Así mismo, se hizo patente la necesidad de una nueva normativa que se situase en paralelo con los avances científicos en el campo de los envases alimentarios, especialmente en cuanto a materiales y objetos activos e inteligentes.

Objetos y materiales activos

A diferencia de los otros elementos del envasado, los objetos y materiales activos están diseñados para una interacción positiva entre ellos y el alimento. Estos elementos liberan y/o absorben sustancias del alimento o su entorno aportando un claro beneficio, como por ejemplo la retención de humedad.

Objetos y materiales inteligentes

Por otro lado, los objetos y materiales inteligentes están destinados a dar información sobre el alimento, como por ejemplo la rotura o el mantenimiento de la cadena del frío.

Cabe destacar, que tanto activos como inteligentes, estos materiales en contacto con alimentos no deben afectar negativamente al alimento con la liberación o captación de sustancias. 

Materiales en contacto con alimentos

Materiales plásticos en contacto con alimentos 

Regulación de los materiales plásticos

Debido al grado de interacción entre los materiales plásticos y el entorno, mucho mayor que en otros materiales en contacto con alimentos, la Comunidad Europea creó en 2011 una estricta ley de regulación. Esta ley, a diferencia de la anterior, sí recoge límites específicos para la migración de elementos al alimento: un máximo de 60 mg/kg. Esta decisión hizo patente la necesidad de los llamados análisis de migración, analíticas en las que se miden los niveles de migración del producto.

Regulación de los simulantes

En 2016 se añadió a esta regulación el control de las condiciones de ensayos, los simulantes y otros parámetros. Los simulantes son compuestos que permiten imitar las condiciones de diferentes alimentos (ambientes ácidos, ambientes grasos, etc.). De este modo, se pueden obtener unos datos extrapolables a la naturaleza de las diferentes familias de productos.

Así mismo, la normativa también estableció que debían tenerse en cuenta los simulantes para analizar las condiciones del tratamiento del envase alimentario durante el almacenamiento y procesado del producto. 

Cabe destacar que la responsabilidad de estas analíticas no está implícita en la legislación. Por eso, es común la discusión sobre quién debe asumir el coste de analíticas específicas de migración para las condiciones del alimento, si el fabricante de los materiales en contacto con alimentos o bien el productor del alimento.

Así mismo, paralelamente, podemos encontrar el Reglamento 282/2008 que regula de manera específica la realización de operaciones de reciclaje para fabricar materiales plásticos en contacto con alimentos. 

Futuro de los materiales en contacto con alimentos

Los grandes avances en ingeniería de materiales han permitido el desarrollo de envases y materiales en contacto con alimentos perfectamente seguros. Desde capas protectoras situadas entre el envase y el alimento para prevenir migraciones, hasta materiales con poca capacidad de interacción.

Las alertas relacionadas con envases y materiales de envasado son bajas, lo que muestra, en parte, el gran control sobre estos elementos. Sin embargo, los retos de futuro se sitúan en no solo regular de forma más específica los materiales en contacto con alimentos, sino en incluir otros elementos como las tintas o los adhesivos. Debido, en parte, a la dificultad y complejidad de la medida y análisis de estas sustancias, aún no han sido reguladas.

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